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Caucasus: Looking back

Some more curiosities and news: little yellow buses are now leaving every day from Tbilisi to surrounding sights to offer city people the opportunity to explore and enjoy their culture. The little bus and the people in it seem to become a micro cosmos, but no matter how bad the road is people start singing together in a very specific and beautiful way (but don't talk to the Georgian bus driver during the trip!).

By the way, "Caucasus" supposedly means mountain of languages and it some areas it seems as if in every valley people invented a language for themselves. Most of them are not written down though.  

There is a region in Georgia called Svaneti, by the way Svans are the great heros of many jokes. This region is situated in the high Caucasus and far off any roads in good condition. Most houses there have a defense tower next to them to prepare for potential enemies, as the Svans had to fight against other mountain people and invaders from other countries. This is where Georgian cultures was preserved in times of invasion and destruction and maybe therefore Svans actually can be heros of jokes. This is where I want to go next time.

Thinking about curiosities in this beautiful cultures, I would like to go back immediately and explore more! The past 5 weeks now feel as if I was in a different world, but only the clash with my world makes me realize this. Now there's stories to tell and photos to look at, but also - more importantly - thoughts, images and emotions connected to this travel adventure. What was first an inexplicable attraction to the Caucasus, has now some foundation and is still full of attraction. I am very thankful to my Georgian and Armenian friends and their families who hosted me and shared their hospitality with me. Many of my questions would not have received an answer without them. Thanks also to all those people who I met on the road of Kuriosistan and had a good talk with.

                                                       - The end -

Linktext first own pictures (more to follow) (login: email: aniaa2002@yahoo.com; password: praktika89)

8.8.07 00:06


A photographic journey

Check the link "Forgotten people in Georgia" (see Links) for an excellent introduction into Georgian culture and some awesome old-fashioned photos!
1.8.07 18:53


What do butterflies do ..

when it is raining? This questions came to my mind when I was walking down the hill from Sameba church (Trinity church), sitting right in front of mount Kazbeg, back to Kazbegi village and rain was pouring down. The big cloud had followed us from 2.800 meters where originally we wanted to keep on hiking. Occassionally hail and rain was coming down chasing us back to our hosts. We, that is this time a group of 2 Polish, a French guy and me, backpackers I got to know in the Marshrutka. Kazbegi is definitely a primary destination of backpackers and it's worth it. The region is part of the High Caucasus and offers beautiful hikes into gorges and onto mountains, the highest being Mount Kazbeg with 5047 meters. Due to the Georgian Military highway, which was supposed to connect Georgia with Russia, but is now closed, the region can be easily reached. In Soviet times the region around the "town" Kazbegi was famous for it's sheep population and greenhouse-produced vegetabels, powered by free Russian gaz (imagine at an altitude of 1.800 meters!). Now unemployment is quite high and ruins of formerly nice buildings (for example the Soviet style Intourist hotel) are standing next to construction sites of future hotels. Everybody there seems to hope for tourism to develop and somewhat this future commercial site of it makes me feel sorry for the local population and its traditions. Now, one can easily distinguish tourists and backpackers from locals, people are actually waiting impatiently for them at the central square, which only consists of a bus stop, a hotel and several kiosks (selling everything from beer to shampoo). In any case, the view from Kazbegi and the surrounding mountains is great and next time I will enjoy it longer and maybe even dare to climb the giant mountain. From 3000 meters upwards you have to walk on a glacier, which I find quite scary.

Was machen Schmetterlinge ...

wenn es regnet? Das fragte ich mich, als ich den Berg von der Sameba Kirche (Dreifaltigkeitskirche), die sich direkt vor dem Kazbeg Berg befindet, zurueck zum Dorf Kazbegi lief und es in Stroemen regnete. Die grosse, dunkle Wolke hatte uns von der Hoehe von 2800 Meter verfolgt und dazu gebracht, statt weiterzuwandern, umzukehren. Gelegentlich liess sie Hagel und Regen auf uns herniederfallen und goennte uns keine Ruhepause, bis wir durchnaesst bei unseren Herbergen zurueck waren. Diesmal war ich mit zwei Polinnen und einem Franzosen unterwegs, Rucksackreisende, die ich unterwegs in der Marschrutka kennengelernt hatte. Kazbegi ist definitiv ein primaeres Reiseziel fuer Rucksackreisende und es lohnt sich! Die Region gehoert zum Hohen Kaukasus und bietet Wanderungen in Schluchten und auf Berge, wovon der Hoechste der Berg Kazbeg mit 5047 Metern ist. Durch die Militaerautobahn, die Russland mit Georgien verbinden sollte, doch jetzt geschlossen ist, ist die Region recht gut erschlossen. Zu Sowietzeiten war die Region fuer seine enormen Schafherden bekannt sowie fuer den Gemueseanbau in Gewaechshaeusern, der durch kostenlose Erdgaslieferungen aus Russland moeglich war (stellt Euch das mal vor, auf 1800 Metern Hoehe !). Jetzt ist die Arbeitslosigkeit ziemlch hoch und Ruinen ehemalig nett aussehender Gebaeude (zum Beispiel das im Sowietstil erbaute Intourist Hotel) stehen neben Baustellen von zukuenftigen Hotels. Jeder in Kazbegi scheint nur auf den Aufschwung durch wachsenden Tourismus zu hoffen, doch irgendwie gefaellt mir der herannahende Kommerz nicht, da er mit Sicherheit die lokale Bevoelkerung und ihre Traditionen veraendern wird. Jetzt kann man ganz leicht unterscheiden zwischen den ankommenden Touristen oder Rucksackreisenden und den Lokalen, die ungeduldig auf Erstere auf dem Hauptplatz des Dorfes warten. Dieser besteht eigentlich nur aus einer Bushaltestelle, einem Hotel und mehreren Kiosken, die von Bier bis Schampoo alles verkaufen. Auf jeden Fall, ist die Sicht in dieser Region grossartig, ob vom Dorf oder von den Bergen. Das naechste Mal werde ich mir mehr Zeit nehmen und vielleicht werde ich mich auch trauen, den grossen Berg zu besteigen. Doch die Aussicht, ab 3000 Metern aufwaerts auf einem Gletscher laufen zu muessen, finde ich doch ziemlich gruselig.
1.8.07 18:37


Exploring Tbilisi

46 C degrees in the sun! The city is heating itself up and only the evening hours are bearable. Maybe I should turn my biorythm around? A fountain and/or icecream make me most lucky whenever I walk around during the day. A northern European in hot climate.. The last two days I took some more time to explore this beautiful, amazingly chaotic and therefore charming city. Often I sat in parks close to churches, as there's usually shadow and water. I am impressed by how the priests walk around in their black robes among the believers and how women quickly pull out a scarf of their bags and put in onto their heads before entering the church. In any transport I realize that a church is close by the people who make the sign of a cross three times. Talking about transport in Tbilisi I always wonder how I manage to get from one place to the other and how the system somehow works even though there don't seem to be any rules. Honking is the language most used and inhabitants of Tbilisi master the art of crossing a 4-lane street, which in reality is a 6-lane street. Marshrutkas (minibuses) are the heros of the chaos, they go in every steep and narrow street, they can pull out of the centre of the road within seconds as soon as a passenger screams "Stopp" and their drivers even manage to smoke, drive and accept money at the same time. In any case this system challenges my german understanding of how traffic should be and even more my (non existing) orientation sense.

I'll leave to Borjomi tomorrow to have some mountain feeling again and drink some of the famous spring water that you get bottled all over Georgia.

Tiflis erkunden

46 Grad in der Sonne! Die Stadt scheint in der Sonne zu zerfliessen und nur die Abendstunden sind ertraeglich. Vielleicht sollte ich meinen Biorythmus einfach umdrehen? Ein Springbrunnen und/oder Eiskrem machen mich am gluecklichsten, wenn ich tagsueber umherlaufe. Ja, ja, eine Nordeuropaeerin im heissen Klima... In den letzten 2 Tagen habe ich mir endlich mal mehr Zeit genommen, um diese schoen, chaotische und gerade dadurch umwerfende Stadt besser zu erkunden. Oft habe ich in den Parks in der Naehe von Kirchen gesessen, da es dort meist Schatten und Wasser gibt. Ich bin beeindruckt davon, wie sich die Priester in ihren dunklen Kutten und die Menge der Glaeubigen mischen und wie die Damen schnell noch ein Tuch aus ihrer Tasche ziehen und umbinden, bevor sie die Kirche betreten. In egal welchem Transportmittel bemerke ich zuerst, dass eine Kirche in der Naehe ist, wenn ich sehe wie sich die Leute schnell hintereinanderweg dreimal bekreuzigen. Ach ja, der Verkehr in Tiflis, ich wundere mich ja immer wieder, wie ich eigentlich von A nach B komme und wie dieses Verkehrssystem offensichtlich voellig ohne Regeln funktioniert. Es wird einfach staendig gehupt und gleichzeitig besitzen die Einwohner von Tiflis die Faehigkeit eine vierspurige, vollbefahrene Strasse, die in Wirklichkeit sechsspurig ist, heil zu ueberqueren. Marschrutkas (Minibusse) beherrschen das Chaos, denn sie koennen in jede noch so steile oder enge Strasse fahren, sie schaffen es in Sekunden von der Mitte der Strasse zu Seite zu ziehen, sobald ein Passagier "Stopp" schreit und dabei schaffen es die Fahrer, gleichzeitig zu rauchen, zu fahren und Fahrgeld zu kassieren. Auf jeden Fall fordert dieses System mein deutsches Verstaendnis davon heraus, wie Verkehr organisiert sein kann und natuerlich meinen (nicht existierenden) Orientierungssinn.

Ich werde morgen nach Borjomi fahren, um wieder in den Bergen zu sein und das bekannte Quellwasser zu trinken, das ueberall in Georgien in Flaschen abgefuellt, verkauft wird.

 

26.7.07 16:12


Czech-Polish hike in Lagodekhi

I am back from the mountains: happy, full of impressions and sunburned. Where do I go to next? There is so much to see in Georgia, next time you'll have to come and see as well! Lagodekhi National Park is the oldest nature reserve in Georgia and situated in the East of the country at the border of Azerbaidshan and Russia (Dagestan), famous for its relict forest varieties and animals such as the Caucasian mountain goat and the wolf. Well, we haven't met any of those large mammals, but that's not really a surprise when you walk around in a big group (Czechs, Polish, the mountain guide in yellow rubber boots, his horse and me). Anyways, once we left the trees behind we had amazing views across mountains and into valleys. In the evening fog was coming up from different sides and it seemed like a hiding game - the scenery changed every minute. Climbing up steep paths for two days was definitely worth to see all those meadows and flowers, the snow of past years, rivers and lakes and to just simply feel happy when you got a piece of bread and hot tea after a long walk. For few pictures see the link below.

And here is one of the legends of how Georgia was created, told to me by a Polish girl during the hike and approved by a Georgian friend: one day the people of the world were ordered to god to each receive a piece of land. They were standing in a long queue and among them the Georgians. As it was a long and slow procedure, the Georgians soon became bored and decided to have a "Supra" (a traditional feast) until it would be their turn. So they sat behind a tree, prepared traditional food and trank wine, became more and more cheerful and started singing - just as a Supra has to be. They didn't realize that the land distrution was over until god himself, who walked away tired, discovered them: Who are you and what are you doing here? We? We are Georgians and we are waiting for our piece of land! But there is none left, I just distributed everything - what am I gonna do with you? Then god said, I can see than you know how to celebrate and enjoy yourselves. There is one piece of land left and I decide to give it to you - it's the paradise that I had reserved for myself.

Tschechisch-Polnische Wanderung in Lagodekhi

Ich bin zurueck aus den Bergen: gluecklich, voller Eindruecke und verbrannt von der Sonne. Wo soll ich bloss als naechstes hinfahren, es gibt so viel zu sehen in Georgien. Der Lagodekhi National Park ist das aelteste Naturreservat in Georgien und liegt im auessersten Osten des Landes and der Grenze zu Aserbaidschan und Russland (Dagestan). Er ist bekannt fuer seine alten Baumbestaende und fuer seine reiche Tierwelt, wie zum Beispiel die Kaukasische Bergziege und den Wolf. Wir haben keines dieser Tiere getroffen, vermutlich weil wir in einer grossen Gruppe unterwegs waren (Tschechen, Polen, unser Bergfuehrer in gelben Gummistiefeln, sein Pferd und ich). Jedenfalls hatten wir eine grossartige Sicht ueber die Berge und in Taeler, nachdem wir die Baeume hinter uns gelassen haben. Am Abend schien der Nebel aus allen Richtungen zu kommen und ein Versteckspiel mit uns zu spielen - jede Minute sah die Umgebung anders aus! Es hat sich auf jeden Fall gelohnt zwei Tage lang bergauf zu gehen, um all die Wiesen und Blumen, Baeche und Seen sowie den Schnee vergangener Jahre zu sehen und um einfach gluecklich ueber ein Stueck Brot und einen heissen Tee nach einer langen Wanderung zu sein. Ein paar Bilder findet Ihr ueber den Link oben. 

Und hier ist eine der Legenden ueber die Entstehung Georgiens, wie sie mir waehrend der Wanderung von einer Polin erzaehlt wurde (abgenickt von meiner Georgischen Freundin): eines Tages wurden die Voelker der Erde zu Gott gerufen um ein jedes ein Stueck Land in Empfang zu nehmen. Sie stellten sich alle an und es war eine lange Schlange, unter ihnen die Georgier. Da es eine lange Prozedur war, waren die Georgier bald gelangweilt und entschieden eine "Supra" (ein traditionelles Festessen) zu halten bis sie an der Reihe waeren. Sie setzten sich also unter einen Baum, bereiteten traditionelles Essen zu, tranken Wein, wurden immer lustiger und sangen - so wie eben eine Supra sein soll. Sie bemerkten nicht, dass die Landvergabe schon zu Ende war, bis Gott selbst sie entdeckte, als er muede auf dem Heimweg war: Wer seid ihr und was macht ihr hier? Wir? Wir sind Georgier und wir warten auf unser Stueck Land! Aber es ist keines mehr uebrig, ich habe alles schon vergeben - was soll ich nun bloss mit Euch tun? The Georgier waren ziemlich niedergeschlagen... Dann sagte Gott: ich sehe, dass ihr feiern und geniessen koennt. Ein Stueck Land ist noch uebrig und ich werde es Euch geben - es ist das Paradies, das ich fuer mich selbst reserviert hatte.


Linktext Lagodekhi
Linktext Lagodekhi Reserve (kitsch)
24.7.07 15:10


Back to Tbilisi

Almost two weeks in Armenia, I can't believe time is flying by so fast! On the way back to Georgia I had the opportunity again to enjoy the landscapes of Northern Armenia. I've seen even more mountains, streams, man-made constructions (massive amounts of them in Vanadzor), flowers and curious things. It made me think about all the impressions I got of a country I hardly knew before. Is it all about scratching the surface only or is there maybe more I took with me? Still, I am impressed by this strong people and their beautiful culture, their struggles and living conditions (not counting the rich 10%). The sad recent history of the Armenians seems to drag people down and makes them rather look backwards than forwards. So, how much remembering does a society need to not forget and at the same time develop further?

Since I am back to Tbilisi I have the feeling to be in a happy and cheerful place. The city's atmosphere just simply invites me to explore it more and sneak into it's many beautiful corners (even if they appear to be run down, which probably contributes to their charm). Somehow, Tbilisi feels more European than Yerevan, maybe it's the influence from the persian culture in Armenia that makes the difference. Now that I've been to Armenia it's very interesting to compare and to continue listen to people over here. No doubt, the two cultures have influenced each other significantly and all the external forces, be it Turkish, Mongol, Russian or Western European, have left their traces. It seems to be a familiar sport to make claims on each others territory or cultural achievements! From a Georgian perspective, Armenians love to gloat about their immense influence on Georgian culture (e.g. having written the Georgian alphabet as well) - you can imagine that "these jokes" are not always that funny for either one! Anyways, I am standing in between and find myself wondering who might be closer to the truth, if there is such a thing. At the same time it makes me think again about those big topics of national feelings and identity and what they mean for me. I enjoy getting a glimpse of others' perspectives, trying to get out of my Western-Eurocentric view.

From tomorrow I'll be "out of civilisation" for a few days, hiking with a group of internationals in the eastern part of Georgia in one of the oldest nature reserves. By the way, there finally is a personal photo, check the "Ueber" page!

Wieder in Tiflis

Fast zwei Wochen in Armenian, ich kann kaum glauben, dass die Zeit so schnell vorueberzieht! Auf dem Weg zurueck nach Georgien hatte ich die Gelegenheit noch einmal die Landschaft Nordarmeniens zu bewundern: die Berge, Fluesse, menschengemachte Konstruktionen (Massen davon in Vanadzor), Blumen und kuriose Dinge. Dabei habe ich ueber die Eindruecke nachgedacht, die ich von diesem Land mitgenommen habe, welches ich kaum kannte vorher. Kratzt man doch nur an der Oberflaeche oder habe ich vielleicht mehr mitgenommen als nur das? Immernoch bin ich beeindruckt von diesem starken Volk, ihrer schoenen Kultur und den Widrigkeiten, den sie ausgesetzt sind (ausgenommen die obersten 10% der Gesellschaft). Die traurige Geschichte der Armenier scheint jedoch die Gesellschaft runterzuziehen, laesst sie mehr rueckwaerts als vorwaerts blicken. Wieviel Erinnerung ist also gut fuer eine Gesellschaft, um nicht zu vergessen und gleichzeitig weiterzugehen?

Seit ich zurueck bin in Tiflis, habe ich das Gefuehl an einem froehlichen Ort zu sein. Die Atmosphaere dieser Stadt laedt mich geradezu dazu ein, sie zu erkunden und in all ihre Ecken hineinzuschleichen (selbst wenn sie recht heruntergekommen sind, doch vielleicht macht das gerade ihren Charm aus). Seltsamerweise jedoch fuehlt sich Tiflis europaeischer an als Eriwan, vielleicht liegt das am staerkeren persischen Einfluss in Eriwan. Jetzt, da ich Armenien ein wenig kennengelernt habe, ist es spannend zu vergleichen und den Leuten hier in Georgien zuzuhoeren. Ohne Zweifel haben sich die beiden Kulturen gegenseitig stark beeinflusst, abgesehen von all the Spuren die tuerkische, mongolische, russische oder westeuropaeische Kulturen hier hinterlassen haben. Es scheint hier ein typischer Sport zu sein einander gegenseitig Orte oder Persoenlichkeiten abstreitig machen zu wollen. Aus georgischer Perspektive, behaupten die Armenier oft die georgische Kultur immens beeinflusst zu haben (zum Beispiel auch fuer die Georgier ein Alphabet erfunden zu haben). Ihr koennt Euch vorstellen, dass diese "Witze" oft nicht so lustig sind. Ich befinde mich dabei zwischen den Fronten und wundere mich, wer wohl der Wahrheit naeher kommen mag, wenn es sie denn ueberhaupt gibt. Es macht mich auch mal wieder nachdenklich ueber die Fragen des Nationalgefuehls und der Identitaet und, was sie fuer mich bedeuten. Ich geniesse es, einen Einblick in die anderen Perspektiven zu bekommen und dabei zu versuchen meine Westeuropaeische Sichtweise ein Stueck hinter mir zu lassen.

Ab morgen werde ich fuer ein paar Tage aus der Zivilisation verschwinden und mit ein paar anderen Auslaendern im Osten Georgiens unterwegs sein, in einem der aeltesten Naturschutzgebiete. Uebrigens, gibt es jetzt endlich das erste persoenliche Foto, schaut mal bei der "Ueber"-Seite nach!

19.7.07 14:21


Plans are only good for being changed

Can you imagine that it actually rained here in Yerevan? While I walked around in a kind of rain forest in the North of Armenia, it even was significantly colder and wet in Yerevan when I came back. Maybe it is all connected to the water-pouring festival (Vardavar) they celebrated yesterday. This festival is a pagan tradition remaining and adapted to the Armenian christian culture, it means that the whole day people are allowed to pour water on each other to supposedly clean themselves and show good will (of course in the most dramatic and surprising way). In former times people thus worshipped the godness for love and beauty - Astghik. The biggest celebration takes place every year at the pagan temple of Garni, that I mentioned before.

Well, nobody poured water over me, but we got wet by just simply walking through a thick forest where the supposed-to-be-trail was completely overgrown and made us giving up at some point. Instead of a two-day trip we only hit the road yesterday, but had some crazy and wonderful hitchhiking experiences! This time being Armenian, Polish, Belgian and German we had a lot of fun visiting the Haghartsin (see link with pictures below) monastry and Lake Sevan (the largest lake in the Caucasus). Up there in the North is was really foggy and sometimes rainy, what a nice change compared to the days in Yerevan, where I was sweating from not doing anything! We made our way to the monastry by hitchhiking in groups of 2 and occassionally meeting up. This is how it happened that Fons and me also hitched horses, to the amusement of everybody else passing by (Later: Oh, are you the guys coming on horses?). The monastry is beautifully situated in a green hilly landscape, it's actually a whole complex of churches, chapels and other space for monks and monk candidates. Parts of it date back to the 7th and 10th century!! Many of the old stones are overgrown by moss and flowers which gives it a really romantic and long-ago touch.

On our way back to Yerevan we were planning to stop at Lake Sevan to have a swim, but unfortunately it was raining so heavily that we only stopped to have hot tea and Lake Sevan fish. Only the Armenian guy jumped into the water, commented by the waiter with: Is his head not working right?. The funniest part was when we got onto this old red bus to get back to Yerevan, it was full of young people coming from a picnic at the lack, stank from barbecue meat and beer and didn't work for long. Quickly they involved us into talks (even in English after some more beer) and started dancing risking to fall anytime. We had to push the bus twice to make it running again (of course it was still raining), and ended up somewhere outside Yerevan, as they had to take more alcohol and probably arrived to the city in the early morning hours

So much about changing plans. Due to that I actually had the chance to attend a workshop on the European Neighbourhood Programme organized by WWF Armenia (luckily they switched from Armenian to Russian for me which was still challenging enough) and I just met with a lady from Transparency International Armenia. Have to go and see another environmental NGO now, but hopefully I'll find time to translate parts of that into German (I promised!)

 

 

 

Linktext Haghartsin
16.7.07 13:30


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